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Force Z y Singapur

Force Z y Singapur

Force Z era el nombre en clave de la fuerza de la Royal Navy con sede en Singapur cuando se desarrolló la guerra en el Lejano Oriente en diciembre de 1941. Después de Pearl Harbor, solo la Royal Navy tenía una importante presencia naval en Asia y Force Z representaba lo que estaba destinado a Sé el mejor de la marina. Los dos barcos más poderosos en Force Z fueron el 'Repulse' y el 'Príncipe de Gales'.

Force Z navegó a Singapur el 2 de diciembreDakota del Norte 1941 donde recibió una jubilosa recepción tanto del público como de los militares. Japón se había vuelto más amenazante en la región y se consideró que una demostración de fuerza y ​​'enarbolar la bandera' sería un disuasivo adecuado para cualquier demostración de fuerza por parte de los japoneses. Además, la considerable potencia de fuego de 'Repulse' y 'Príncipe de Gales' reforzaría las baterías de 15 pulgadas en tierra con sede en Singapur.

La llegada de Force Z puso fin a lo que había sido menos que positivo entre el Almirantazgo y el primer ministro Winston Churchill. El Almirantazgo había querido enviar una fuerza naval al Lejano Oriente como muestra de fuerza. En esto, Churchill estuvo de acuerdo. Sin embargo, él quería una fuerza pequeña pero muy poderosa con base en Singapur. El Almirantazgo quería que una fuerza más pequeña enviada en cuotas se basara en lo que entonces era Ceilán (ahora Sri Lanka). Churchill los superó argumentando:

“Un KG V (acorazado de clase King George V) ejerce un vago temor general y amenaza todos los puntos a la vez. Aparece y desaparece, causando reacciones inmediatas y perturbaciones en el otro lado ".

Sin embargo, si bien muchos acogieron con beneplácito la llegada de ambas naves capitales, hubo algunos que se mostraron en silencio preocupados de que la Fuerza Z no tuviera cobertura aérea. 'HMS Indomitable', un portaaviones, tenía la intención de estar en la Fuerza Z, pero se había dañado durante las pruebas en el mar y no navegó con 'Repulse' y 'Prince of Wales'. También había muy pocos aviones de combate aliados modernos con base en Malaya. Esto hizo que Force Z fuera muy susceptible a un ataque aéreo.

Sin embargo, para muchos, la Fuerza Z fue un importante elemento de disuasión contra la agresión japonesa. El 'HMS Prince of Wales' acababa de completarse en 1941 y era uno de los barcos de combate más modernos del mundo. Sus principales armas eran dos torretas de 4 x 14 pulgadas. También tenía otras armas de 2 x 14 pulgadas hacia adelante en una torreta por encima de las armas de 4 x 14 pulgadas. Para soportar estos cañones, el 'Príncipe de Gales' también tenía 16 x 5.25 cañones y 60 x 2 cañones antiaéreos. Su casco blindado varió en grosor de 4.5 pulgadas a 15 pulgadas. 'El Príncipe de Gales tenía una velocidad máxima de 29 nudos. 'HMS Repulse' era un veterano de la Primera Guerra Mundial que se completó en 1916. Diseñado como un crucero de batalla, 'Repulse' carecía de armadura de cubierta, que en su máximo era de 4 pulgadas, lo que no es suficiente para protegerse contra un ataque aéreo. Sin embargo, a 26,500 toneladas, 'Repulse' portaba cañones de 6 x 15 pulgadas, cañones de 12 x 4 pulgadas y cañones antiaéreos de 4 pulgadas. En Force Z, el Capitán John Leach ordenó 'HMS Prince of Wales' y el Capitán William Tennant ordenó 'Repulse'.

Acompañando a 'Repulse' y 'Prince of Wales' iban cuatro destructores: 'Express', 'Electra', 'Vampire' y 'Tenedos'.

El ataque japonés a Pearl Harbor y los ataques en Asia continental rápidamente convirtieron la confianza en el impacto que podría tener la Fuerza Z. Churchill cambió de opinión y sugirió que "el paradero (de la Fuerza Z) debería ser desconocido lo más rápido posible".

El comandante general de la flota en Asia fue el almirante Sir Tom Phillips. El 8 de diciembrethPhillips se reunió con oficiales a bordo del "Príncipe de Gales". Los informes indicaron que las fuerzas japonesas habían desembarcado en Kota Bharu en el noreste de Malaya y en Singora en el sur de Tailandia. Phillips decidió que el mejor uso de Force Z era navegar hacia el norte desde Singapur y atacar a los japoneses a lo largo de la costa este de Malaya antes de que llegara su armada para apoyar los desembarcos. Sin embargo, Phillips se dio cuenta de la importancia del apoyo aéreo y solicitó lo que la RAF podría ofrecer. En la tarde del 8 de diciembreth, mientras la Fuerza Z navegaba hacia el norte, Phillips recibió un mensaje de que no podía esperar ninguna cobertura aérea. Por lo tanto, un requisito vital establecido por Phillips quedó sin respuesta.

Sin embargo, el clima le dio algo de esperanza a la Fuerza Z. Mientras navegaban hacia el norte, la niebla y la lluvia ocultaban su movimiento. Pero cuando Force Z llegó a su destino, el clima mejoró repentinamente y se perdió cualquier elemento de sorpresa ya que la visibilidad era muy buena. Phillips ordenó que la Fuerza Z volviera a Singapur. Mientras los barcos navegaban hacia el sur, Phillips recibió un mensaje de que los japoneses habían aterrizado en Kuantan, a mitad de la costa oriental de Malasia.

Decidió que Force Z podría usarse para atacar a los japoneses que aún estarían aterrizando hombres y equipo. Cuando Force Z llegó a Kuantan, descubrieron que no había pasado nada y que había sido una falsa alarma. Sin embargo, en su viaje a Kuantan, un submarino japonés había visto la Fuerza Z. Había disparado cinco torpedos a los barcos, pero los cinco fallaron. También había enviado a su cuartel general la posición de la Fuerza Z.

A las 11.07 del 10 de diciembreth, Aviones japoneses atacaron Force Z. El ataque comenzó a las 11.19. 'Repulse' fue alcanzado en el hangar donde se encontraba el avión de observación. El fuego se solucionó rápidamente y en diez minutos 'Repulse' pudo continuar a 25 nudos.

A las 11.44 se atacó al 'Príncipe de Gales'. Dos torpedos golpearon la nave y le causaron un gran daño. Su mecanismo de dirección y mecanismo de conducción quedaron fuera de servicio, así como su radar.

A las 12.00, 'Repulse' fue objeto de un renovado ataque. El crucero de batalla evitó los diecinueve torpedos que le dispararon.

Entró una nueva formación de bombarderos japoneses. Cuatro torpedos golpearon al 'Príncipe de Gales' y cinco golpearon al 'Repulse'. El 'Repulse' apareció rápidamente y el Capitán Tennant dio la orden de abandonar el barco. A las 12.33 horas, 'Repulse' se hundió.

El 'Príncipe de Gales' se convirtió en el único objetivo de los bombarderos japoneses una vez que el 'Repulse' se había hundido. Se llamó 'HMS Express' junto para sacar a toda la tripulación que no era necesaria. A las 13.20 el "Príncipe de Gales" se hundió y su capitán, Leach, y el almirante Phillips cayeron con ella.

El 'Príncipe de Gales' perdió 327 de su compañía de 1,612, mientras que el 'Repulse' perdió 513 de su compañía de 1,309.

El 11 de diciembrethChurchill recibió la noticia.

“Cuando me di vuelta y me retorcí en la cama, el horror de la noticia se apoderó de mí. No había barcos capitales británicos o estadounidenses en el Océano Índico o el Pacífico, excepto los sobrevivientes estadounidenses de Pearl Harbor, que se apresuraban a regresar a California. Sobre toda esta vasta extensión de agua, Japón era supremo, y nosotros en todas partes estábamos débiles y desnudos ”.

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